En busca de las células de recambio

Dos equipos científicos publican simultáneamente un gran avance hacia el sueño de la medicina regenerativa: convertir tejidos adultos en células madre similares a embrionarias.

JAVIER YANES Madrid 20/11/2007 22:21 Actualizado: 20/11/2007 23:16

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Una colonia de células madre. Jeff Miller/Univ. Wisconsin

Una colonia de células madre. Jeff Miller/Univ. Wisconsin

Reponer las piezas defectuosas del organismo o las que sucumben al paso del tiempo es el sueño de la medicina regenerativa. Desde las páginas de las revistas Cell y Science, llegan esta semana dos trabajos que culminan un esperado avance de la investigación en este campo: desprogramar células humanas adultas para obtener células madre similares a las embrionarias, que se distinguen por su versatilidad para generar cualquier tipo de tejido. El progreso en esta línea científica salva la controversia asociada al uso de óvulos o células procedentes de
embriones humanos.

Aunque se ha demostrado que numerosos tejidos adultos contienen células madre, su versatilidad para especializarse en una u otra función –la pluripotencialidad– aún es objeto de debate. El principio general dicta que, a medida que un organismo se desarrolla, sus células pierden opciones, por lo que el embrión se ha presentado siempre como la fuente óptima de células madre.

La primera aproximación al problema consistía en extraer estos primordios celulares directamente de los embriones. En 1998 James Thomson, de la Universidad de Wisconsin-Madison, fue el primero en cultivar con éxito las células de la masa interna del blastocisto, un embrión de menos de una semana. La técnica exigía la destrucción del embrión, lo que desató un encendido debate social, a pesar de que el método estaba destinado a utilizar embriones desechados de la fecundación in vitro.

Un posible alivio a las barreras éticas y legales llegaba el pasado año desde Massachusetts (EEUU), donde el científico Robert Lanza anunciaba un nuevo procedimiento que evitaba la muerte del embrión.

A las objeciones anteriores hay que añadir que el único procedimiento seguro para evitar el rechazo de un trasplante es que las células procedan del propio paciente. Para ello es posible generar células madre embrionarias del individuo, extrayendo el núcleo de una de sus células e insertándolo en un ovocito al que se le ha vaciado de material genético. Este procedimiento, llamado transferencia nuclear, es el que se utiliza para la clonación, por lo que también está rodeado de polémica.

Adultas, la vía ‘limpia’
Aunque las células madre embrionarias son todavía la opción más prometedora, el rechazo por parte de ciertas culturas y grupos sociales ha empujado a muchos científicos a explorar la vía de las células madre adultas. Para que éstas recuperen una pluripotencialidad análoga a las embrionarias, es necesario revertir su reloj biológico, desprogramarlas. Se obtienen así las células madre pluripotentes inducidas (MPI). El pasado año, el japonés Shinya Yamanaka, de la Universidad de Kioto, culminaba con éxito la desprogramación de células de cola de ratón, introduciendo en ellas cuatro factores de transcripción –proteínas que gobiernan los genes– muy activos en las células embrionarias.

En su nuevo trabajo, Yamanaka ha logrado aplicar la misma técnica a células de piel humana. Empleando como vector un virus de diseño (que contiene los factores Oct4, Sox2, c-Myc y Klf4) se generan células MPI que son indistinguibles de las embrionarias, tanto en cultivo como en un perfil genético analizado para 30.000 genes. Lo más importante es que estas células pueden diferenciarse a tipos celulares especializados como neuronas o músculo cardíaco. Inyectadas en ratones, las células producían tumores de tipos celulares diversos, una muestra de su potencialidad.

De forma paralela, el mismo Thomson que cultivó por primera vez las células embrionarias de blastocistos ha llegado al mismo resultado, utilizando un conjunto de factores ligeramente distinto: Oct4, Sox2, LIN28 y NANOG. Como en el caso anterior, las células reprogramadas muestran capacidad de proliferar indefinidamente en cultivo, y a partir de ellas se pueden diferenciar células especializadas.

Los estudios serán el punto de partida para exprimir las capacidades de estas células y evaluar su utilidad. Incluso aunque todos los indicios sean positivos, quedarán importantes escollos por salvar, como la tumorigénesis. La piedra filosofal de la medicina regenerativa aún tendrá que esperar, pero hoy está más cerca.

Diferentes posturas en el debate ético

Ian Wilmut, ‘padre’ de la oveja clónica Dolly, anunciaba el pasado fin de semana que abandona la transferencia nuclear –método que emplea embriones– en favor de nuevas técnicas “socialmente más aceptables”. Wilmut adelantaba así los avances publicados esta semana en ‘Science’ y ‘Cell’ con relación a las células madre adultas. El pasado domingo, el investigador español Juan Carlos Izpisúa manifestaba a ‘Público’ que la investigación en células embrionarias debe continuar. La administración estadounidense no financia nuevos proyectos en este ámbito, motivo que ha inducido a muchos científicos a derivar hacia el campo de las células adultas. El debate prosigue.

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  • NOMASLIMITES
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    -4 i NOMASLIMITES 21-11-2007 12:18

    quien pone límites a estas investigaciones, pone límites a que algunas personas vivan. que regulen lo que tengan que regular, pero que se den prisa en poder oferecer alternativas a quienes dependemos de este tipo de avances.

  • LuisB
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    -3 i LuisB 21-11-2007 13:08

    Critico la hipocresia de la Iglesia Catolica y de los dirigentes politicos que la secundan que prefieren la destrucción de embriones sobrantes antes que su utilización para investigar. Que dan por buena la guerra (defensiva, gran eufemismo), que justifican la pena de muerte y no consienten el avance de la Ciencia. Si a la investigación, Si al progreso, No a la falsa cerrazón de la derecha politica y social de España y de Estados Unidos.

  • Cuquia
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    0 i Cuquia 21-11-2007 15:19

    Magnífica noticia de estos dos grupos de investigadores que han conseguido un hito en el descubrimiento de las células madre, con lo que desaparece el problema de tener que producir embrionesñ, que presentaga algunas objeciones éticas, y ahora ya no será necesario

  • Fred
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    -2 i Fred 21-11-2007 17:02

    Hace años que las células madre adultas estan curando enfermedades, mientras las embrionarias ni un resfriado. Las adultas son la unica via realista de la medicina regenerativa. Lástima que en este país los progres, tan interesados en destripar embriones todavía no se enteran.

  • Fred
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    -2 i Fred 21-11-2007 17:05

    Nomaslimites: tu comentario es más propio de Mengele y los nazis que de un estado que respete los derechos humanos.

  • Fred
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    -3 i Fred 21-11-2007 17:08

    LuisB: informate antes de opinar. La ciencia ni las falsas promesas de la ciencia no lo justifican todo. Este es un caso, después de eliminar a miles de embriones, resulta que no sirve para nada. ¿esto es progreso? o es menosprecio por la vida humana. Porque el embrión no es una rata ni una cosa, geneticamente es un ser humano.

  • jajejo
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    -1 i jajejo 26-11-2007 08:58

    alguien me podria decir por que un embrion es un ser humano? O mejor dicho, me podria decir cuando empieza y termina una vida humana?

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