Biohackers: El laboratorio se traslada al garaje

La biología casera busca soluciones a problemas que no interesan a grandes corporaciones o gobiernos. Un libro revela las historias de estos 'piratas'

MIGUEL ÁNGEL CRIADO 19/06/2011 08:00 Actualizado: 20/06/2011 20:04

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Miembros del colectivo Boston Open-Source Science Lab, en el primer laboratorio que tuvieron, el salón de uno de ellos.

Miembros del colectivo Boston Open-Source Science Lab, en el primer laboratorio que tuvieron, el salón de uno de ellos.Mac Cowell. CC-BY-SA

"Nosotros [biohackers] rechazamos la percepción popular de que la ciencia sólo se hace en los laboratorios de las universidades, las empresas que han costado millones de dólares o el Gobierno; nosotros sostenemos que el derecho a la libertad de investigación, para buscar el conocimiento por uno mismo, es un derecho tan fundamental como el de la libertad de expresión o religiosa". La frase forma parte del llamado Manifiesto Biopunk, considerado la declaración de principios del movimiento DIY BIO (Do It Yourself Biology o Biología casera). Sus integrantes quieren sacar la biotecnología de las grandes corporaciones y, desde sus garajes, llevar los beneficios de la ingeniería genética a toda la humanidad.

La modificación genética no es nueva. Ya en los años setenta, los científicos Herbert Boyer y Stanley Cohen consiguieron insertar ADN de una rana en las células de una bacteria u obtener una proteína humana como es la insulina cultivada en microbios, mientras otros investigadores enseñaban a una bacteria a comerse el petróleo de los vertidos. El mapeo del genoma humano y otras especies ha permitido avanzar en el conocimiento del papel de los genes y, a continuación, en su manipulación, como si se tratara de piezas de un juego de Lego. Sin embargo, la biotecnología se ha desarrollado dentro de las paredes de una nueva industria a la que se han asociado las principales universidades. Lo que buscan los biohackers es abrir las puertas de sus laboratorios y airear el conocimiento allí encerrado.

"La libertad de investigación es tan fundamental como la de expresión"

Al menos, ese es el objetivo confeso de la autora del manifiesto, la programadora autodidacta estadounidense Meredith Patterson. "Buscan una sociedad donde la gente tenga el conocimiento y los medios para hacer por sí mismos cualquier cosa que necesiten", escribe Marcus Wohlsen en el libro Biopunk. Científicos caseros hackean el software de la vida (aún no editado en España). Para él, Patterson ejemplifica el fenómeno de los biohackers. Tras saberse que miles de niños chinos habían enfermado al tomar leche infantil contaminada con melamina, una sustancia química, intentó diseñar un sistema barato para asegurar el suministro de leche en los países en desarrollo. Lo que pretendía Patterson era introducir el gen de una medusa luminiscente en la bacteria que fermenta la leche y añadirle un sensor bioquímico que detectara la melamina y todo por menos de un dólar. "Hasta el momento, no ha tenido éxito. Pero, para ella, el éxito entendido como un producto terminado es algo incidental. Yo diría que su éxito está en el mismo proceso de hacerlo y en la reivindicación del derecho a hacerlo", dice Wohlsen.

Con software libre

Cuando se le pide una definición de los biohackers, Wohlsen tira de los recuerdos de cuando preparaba su libro. Una mujer tratando de crear un biosensor modificado genéticamente en la mesa de su cocina. Un grupo de chicos haciendo un laboratorio en un garaje con equipos basados en software libre. Otra mujer que desarrolló un test en su apartamento para un trastorno genético presente en su familia. Un profesor tratando de crear software de código abierto para controlar un robot que ensambla genes en un intento por crear organismos sintéticos. "Y eso es sólo una pequeña muestra", dice Wohlsen. "Cada una de estas personas intenta que la ciencia de la vida y la biotecnología sean más accesibles y factibles para más gente. Esa es la mejor definición que se me ocurre para el biohacking", añade.

Una mujer hizo un test en su casa para un trastorno genético de su familia

Para el nacimiento de esta biología de garaje, que busca la deliberada mezcla y reordenación de genes para crear algo nuevo, se ha tenido que producir algo básico en cualquier industria: la reducción de costes. Tras el Proyecto Genoma Humano, el tiempo y el precio de escanear genes no ha hecho más que bajar. Han surgido decenas de empresas que secuencian por encargo. Los biohackers "podrán sentarse en casa casi sin ninguna infraestructura y hacer sus experimentos", relata Mackenzie Cowell, un joven biólogo que se gastó el dinero del fondo que le habían puesto sus padres en comprar un contenedor donde montar el Boston Open-Source Science Lab . Sus instalaciones están abiertas al uso comunitario. "Un laboratorio típico puede costar hasta 500.000 dólares. ¿Por qué es tan caro? Para responder a esa pregunta, me decidí a construir mi propio laboratorio. Hasta ahora, he encontrado que muchas piezas valen de diez a cien veces lo que cuesta fabricarlas", cuenta Cowell. "Si trabajamos para crear herramientas y reactivos más baratos, simples y mejores, las barreras a la innovación se podrán reducir", añade.

El alma de esta mezcla de biología, informática e ingeniería es el idealismo. "Los biohackers creen profundamente en el poder transformador de la ciencia y la tecnología", explica Wohlsen. Pero, para muchos de ellos, la forma en que universidades y empresas han institucionalizado la ciencia está inhibiendo esa energía en vez de liberarla. "Creen que la innovación podría prosperar mediante la democratización y la domesticación de la biotecnología, poniéndola en las manos de más gente, que puede que no tengan un título, pero sí buenas ideas", añade el autor de Biopunk.

El fenómeno de los biohackers no ha pasado desapercibido para las autoridades de EEUU, que llegaron a enviar un agente especial del FBI al congreso que, bajo el provocador nombre de Biología fuera de la ley , se celebró el año pasado en la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) y donde Patterson pronunció su Manifiesto Biopunk. Las implicaciones éticas y de seguridad de la biotecnología casera llevaron al Gobierno a solicitar un informe a la comunidad científica. Aunque algunos querían imponer el principio de precaución, exigiendo su regulación estricta, la comisión dictaminó en diciembre que no se debía interferir. Así se podrá hacer realidad lo que dice el manifiesto: "Los biopunks buscamos activamente hacer del mundo un lugar que todos puedan entender. Venga, investiguemos juntos".

 

Cuatro grupos de ‘biohackers' 

 Los samaritanos

Los principales beneficiarios de este movimiento son los países en vías  de desarrollo. De uno de ellos, Venezuela, es Guido Nuñez-Mújica (en la imagen). Participó en el equipo de la Universidad de Los Andes dirigido por el profesor Juan Luis Concepción que desarrolló un test para la detección precoz del mal de Chagas mediante anticuerpos. Ahora trabaja en el Lava Amp , para realizar la reacción en cadena de la polimerasa que detectaría la firma genética del parásito. "Es portátil y cuesta diez veces menos", dice. 

Los radicales

John Schloendorn sostiene que la investigación ambiciosa debe guiarse sin la limitaciónde las instituciones. Él y su colega Eri Gentry reorientaron su trabajo al cáncer tras morir un amigo por esa enfermedad. Han comprado células cancerígenas y las han cultivado en su propia sangre. Buscan usar bacterias para reforzar el sistema inmunológico y acabar con los tumores. 

La ideóloga 

La bioinformática Meredith Patterson, además de ser la autora del ‘Manifiesto Biopunk' y del proyecto para detectar la melamina en leche contaminada, es el rostro de la comunidad DIY BIO. "Las buenas ideas que acaban haciendo del mundo un lugar mejor, curando enfermedades y haciendo un planeta más saludable, rara vez provienen de las corporaciones", escribe en ‘Biopunk'. 

Los vigilantes 

La biología sintética podría usarse para diseñar patógenos nuevos. Por eso está siendo seguida de cerca por los gobiernos.Un equipo de biólogos del Instituto de Bioinformática de Virginia Tech han diseñado el programa GenoTHREAT (algo así como Genoamenaza), que analiza combinaciones genéticas potencialmente peligrosas. El programa es de código abierto. 

 

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  • llibrerrazon
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    4 i llibrerrazon 19-06-2011 14:43

    Viva el buen hacer y el trabajo bien hecho,otra forma de incorporar ciencia bien hecha y a bajo costo.SERA POSIBLE OTRA FORMA DE MEJORAR LA SOCIEDAD.

  • antoni jaume
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    -1 i antoni jaume 19-06-2011 14:58

    Lo que me inquieta es que los manejos genéticos no son, ni serán para un futuro previsible, de efectos controlados. Baste ver el problema surgido con la E. coli en Alemania, es una pequeña variación sobre un microorganismo de los más usuales, todos lo portamos con beneficio, y de los más usados en investigación genética. Leo que uno quería hacer una bacteria que indicase si la leche lleva o no melamina. ¿Cómo se asegura que esta bacteria no sea perjudicial una vez soltada en la naturaleza? No soy de los que se inquieta por los transgénicos, salvo por el aspecto de pérdida de control de los agricultores frente a las semilleras, pero nada nos garantiza que estos nuevos organismos no interaccionen con nuestros organismos de una forma fatal. Como sucede con algunos streptococos que también llevamos todos, que al verse afectados por un virus se vuelven patógenos causando muertes.

  • elogro
    #3 Vota Vota

    1 i elogro 19-06-2011 14:59

    Jopelines, que miedo da leer en los periódicos lo que hasta ahora solo leía en la ciencia ficción más apocalíptica.

    Pero nada nada si se puede investigar que se investigue y con fondos públicos en las universidades si es posible.

  • gualtrapas
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    1 i gualtrapas 19-06-2011 15:01

    Un primer paso para combatir a los oligopolios farmaceuticos y de transgenica, esperemos que se extienda, aunque multinacionales, inteligencia y ejercitos harán lo posible por machacarlo.

  • Iosumirena
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    0 i Iosumirena 19-06-2011 16:07

    Los que se quejarán son los lobbies farmaceuticos que verán mermado su ingreso. A por ellos

    http://zaratiegui.wordpress.com/

  • antoni jaume
    #6 Vota Vota

    -1 i antoni jaume 19-06-2011 16:58

    Iosumirena 19-06-2011 16:07

    "Los que se quejarán son los lobbies farmaceuticos que verán mermado su ingreso."

    A mi me parece que es al contrario. Si hasta ahora había gente que pensaba que los virus informáticos los hacían las empresas de antivirus, con la ingeniería genética de trastienda, esto se transfiere a los virus reales.

  • renovable
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    0 i renovable 19-06-2011 18:44

    Cualquiera que sepa minimamentae algo sobre ingeniería genética se habrá dado cuenta que esto es PELIGROSÍSIMO.

    Para que os hagáis una idea:

    Mi experiencia en practicas de genética en 1ª de carrera, prácticas normales y corrientes que se hacen todos los años. Toda la clase hicimos una práctica en la que convertíamos a una bacteria en resistente a la penicilina insertándole un gen de resistencia a dicho antibiótico. Y lo preocupante es que fué facilísimo. Nos salió a todos y a la primera.

    No tiene importancia porque la bacteria no era peligrosa y además la penicilina a base de un continuado mal uso ya es practicamente inutil y lo que se usan son otros antibióticos.

    Pero imaginad a cualquier, no digo chalado con ganas de hacer daño, sino cualquier irresponsable que haga alguna barbaridad y que por un protocolo de seguridad malo o inexistente o por falta de medios o accidente, va y se le escapa un virus o una bacteria modificados.¡La que puede liar!

    Algo por ejemplo a el caso de la dichosa bacteria alemana .

  • ataturk
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    1 i ataturk 19-06-2011 20:04

    Simplemente es inevitable. Tiene aspectos positivos y negativos. Pero tendremos que aprender maneras de controlar los riesgos. #7 No se investigan antibioticos por que no dan pasta!!! Cuantos años tiene el tratamiento de la tuberculosis??

  • tali apsaras
    #9 Vota Vota

    0 i tali apsaras 19-06-2011 20:06

    Es una buena iniciativa para solucionar muchos problemas de salud, pero realmente es algo peligrosísimo, y además esto puede ser el inicio de nuevas guerras biológicas, imaginad miles de personas manipulando genéticamente virus y bacterias y convirtiéndolas en potencialmente pátogenas. Mejor ni pensarlo

  • Arroyo
    #10 Vota Vota

    0 i Arroyo 19-06-2011 20:21

    El tema me apasiona y me asusta a la vez. No obstante me sigue pareciendo algo utópico, ya que la práctica científica a nivel instrumental es carísima, pero también afirmo que el pensamiento humano es muy superior a cualquier limitación. Me apasiona porque veo en esto una democratización y popularización de la Ciencia. Imaginemos: la solución del cáncer sale de un garage. Y me asusta porque esto puede traer consigo, como algunos comentaristas afirman con buen criterio, la manipulación genética de bacterias. Imaginemos: un grupo terrorista logra una cepa de una bacteria altamente infecciosa y peligrosa, resistente a cualquier antibiótico conocido.

  • antoni jaume
    #11 Vota Vota

    -3 i antoni jaume 19-06-2011 21:02

    ataturk 19-06-2011 20:04

    "[...] Pero tendremos que aprender maneras de controlar los riesgos."

    ¿Y piensa lo mismo de los materiales radiactivos?

    " #7 No se investigan antibioticos por que no dan pasta!!!"

    ¿De dónde sacas esta idea?

    " Cuantos años tiene el tratamiento de la tuberculosis??"

    No lo sé, pero no veo que sea relevante.

  • trokhus
    #12 Vota Vota

    0 i trokhus 19-06-2011 21:59

    La investigación necesita fondos y la crítica de la comunidad científica para progresar. Ojalá un día no muy lejano se dote a las universidades de presupuesto suficiente para hacer de éste un mundo mejor para TODOS.

    http://dopaminabienrepartida.wordpress.com/

  • JaviOsca
    #13 Vota Vota

    0 i JaviOsca 20-06-2011 00:22

    Un tal Santiago Ramón y Cajal ya aconsejaba de como crear tu "laboratorio de garaje" en Reglas y consejos sobre investigación científica. Los tónicos de la voluntad.

    Menudo Bio hacker estaba hecho el Señor Cajal!!

  • elgalata
    #14 Vota Vota

    0 i elgalata 20-06-2011 01:05

    de nada sabe y de todo opina.

    q te contrate intereconomía, antoni jaume

  • GuidoNuñez
    #15 Vota Vota

    1 i GuidoNuñez 20-06-2011 19:26

    Gracias a Miguel Angel Criado por resaltar nuestro trabajo para el público español. Es interesante ver el debate acerca de la seguridad. Pero, desde mi punto de vista, una vez uno está libre de enfermedades y tiene la comida en la mesa, es más fácil enfocarse en los riesgos que cuando se necesita desesperadamente un tratamiento nuevo o mejores variedades de plantas.

    Un inciso: Yo no desarrollé el test de anticuerpos para detectar Chagas. Fue desarrollado en mi laboratorio por el Dr. Juan Luis Concepción, con ayuda de un equipo maravilloso, entre ellos la Mg Sc. Elizabeth Marquez y la Lic. Tibisay Ruiz. He tenido la suert ede tener publicidad gracias a LavaAmp, pero quiero dejar en claro la autoría del test y que sin esa fuente de inspiración este esfuerzo en el que me encuentro actualmente nunca hubiese sucedido. Mis infinitos agradecimientos a Juan Luis, Eli y Tibi por mostrarme lo que se puede hacer con pocos recursos, pero con mucha inteligencia y tenacidad.

  • AlbertodeFco
    #16 Vota Vota

    0 i AlbertodeFco 21-06-2011 15:46

    Dos hechos que quizá se os escapen:

    -Son más las personas con buena voluntad que las personas con mala voluntad: por eso se programa más software libre y gratuito que virus perniciosos.

    -Si la investigación genética siguiera como hasta ahora, requiriendo grande sumas de dinero, los beneficiados seríamos los que tenemos capacidad de pagarlas, y por tanto los pobres no podrían aprovecharla.

    Como toda decisión humana, es un problema de coste de oportunidad, de medir costes/beneficios.

    Del mismo modo que el software libre nos ha beneficiado a todos, la DIY Biology nos beneficiará a todos (a pesar de que la estructura social que permite el software libre también permite los crackeos de sites y la programación de virus).

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