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Científicos crean células que forman óvulos y espermatozoides

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Por Julie Steenhuysen

Un grupo de investigadoresestadounidenses halló una forma de lograr que células madreembrionarias se conviertan en las células que dan lugar a losóvulos y los espermatozoides, lo que arroja luz sobre una etapainicial del desarrollo humano que no se comprendía totalmente.

Los hallazgos podrían permitir entender las enfermedadeshereditarias y transformar los tratamientos contra lainfertilidad, indicaron los expertos.

"Realmente estamos tratando de observar los orígenes deldesarrollo humano normal y anormal yendo a la fuente", dijo ladoctora Renee Riejo Pera, de la Universidad de Stanford enCalifornia, cuyo estudio fue publicado en la revista Nature.

"Por años y años, no tuvimos la capacidad de observar cómose forman las células germinales -que dan lugar a los óvulos yespermatozoides- qué genes se necesitan, qué senderos seactivan", dijo Pera en una entrevista telefónica.

Esta parte del ciclo reproductivo humano no puedeestudiarse en animales porque los genes involucrados son únicosen la especie.

"Las células germinales en los humanos normalmente sedesarrollan entre el día 12 después de la fertilización hastael primer trimestre (de gestación). Este es un ritmo que nopodemos mirar. No podemos verlo porque obviamente se produce enel útero", señaló la experta.

Pera señaló que los resultados finalmente permitirán a losinvestigadores comenzar a estudiar los estadios iniciales deldesarrollo humano y reunir nuevos indicios sobre lasenfermedades hereditarias y la infertilidad.

"El potencial es enorme", manifestó en un comunicado DarrenGriffin, profesor de Genética de la University of Kent, en GranBretaña.

El científico expresó que el trabajo podría hacer posiblela investigación de una serie de efectos genéticos yambientales que actúan sobre la fertilidad, incluida lacontaminación.

"LUZ VERDE"

El doctor Kehkooi Kee, investigadores del laboratorio dePera, divisó una forma de aislar las células germinales de lascélulas madre embrionarias agregándoles un gen que generaproteínas verdes brillantes cuando el material de la líneagerminal se activa.

"Una luz verde se prende cuando una célula germinal se haformado. Levanta su mano", explicó Pera.

Una vez que estuvieron convencidos de que tenían célulasgerminales, los científicos comenzaron a activar y desactivarvarios genes -llamados DAZ, DAZL y BOULE-, que creían eranimportantes a la hora de convertir las células madre en célulasgerminales inmaduras.

Uno de esos genes, el DAZL, fue clave para transformar lascélulas madre en material de la línea germinal. Cuando sedesactivaba, la mitad de las células germinales se formaba.

Los otros dos genes, DAZ y BOULE, jugaron un rol importantea la hora de hacer que las células redujeran el número decromosomas a la mitad, un proceso de división celular llamadomeiosis que debe tener lugar antes de la fertilización.

Algunas de las células de espermatozoides llegaron todas ala meiosis. "Esto implica que realmente (...) llegamos a dondequeríamos llegar si vimos la meiosis en el tubo de ensayo",dijo Pera.

La investigadora indicó que estas células formaron unacélula inmadura que contiene sólo una copia de los cromosomasque estarían disponibles para uso en una fertilización in vitroclínica.

La producción de muy pocas células germinales o de malacalidad es la principal causa de infertilidad en las personas.

"Creemos que si hay células germinales inmadurasdisponibles en una persona, podrían usar este sistema parahacerlas madurar y guiar su desarrollo", explicó Pera.

La autora espera probar el mismo enfoque con las llamadascélulas pluripotentes inducidas, que son células adultas quehan sido programadas para comportarse como células madreembrionarias.

La idea es tomar células de las personas con infertilidad,producir células germinales y estudiarlas para ver qué causa elproblema.

El estudio fue financiado parcialmente por los InstitutosNacionales de Salud de Estados Unidos.