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Correctivo para Europa en la primera jornada de la Ryder Cup de golf

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El equipo que se confía pierde y Europa, que acudió a jugar la XXXVII Ryder Cup al campo de Valhalla, en Kentucky, rodeado de un halo de superioridad por sus tres últimas y humillantes victorias consecutivas, sufrió hoy un correctivo por parte de los norteamericanos, que cobran ventaja (5,5 a 2,5) tras la primera de las tres jornadas.

La frustración acumulada que no tendrían los jugadores americanos que, aun a falta de dos jornadas completas, ya enseñaron orgullosos por el campo banderitas con las barras y estrellas.

En medio de ese festival anticipado, Europa ha comprobado que vencer este año va a ser una tarea ardua. La posibilidad de ganar la cuarta Ryder Cup consecutiva para Europa no tuvo un buen comienzo.

El equipo estadounidense, que de momento ni se acuerda de Tiger Woods (ausente por lesión), fueron liderados por Mickelson y Justin Leonard -los mejores del día- y ya sonríen hasta enseñar los premolares mientras menean sus banderitas con entusiasmo.

Bajo la batuta de estos dos hombres, el equipo de Estados Unidos camina firme hacia su propósito de vengar los dos últimos marcadores humillantes, en las Ryder Cup de 2006 y 2004 (18,5 a 9,5).

Estados Unidos se colocó con ventaja tras los primeros cuatro partidos de la primera jornada por 3 a 1, en la modalidad de "foursomes" (golpes alternos). Desde Kiawah Island en 1991, el conjunto norteamericano no ganaba una sesión de apertura de la Ryder Cup.

Si en las dos últimas ediciones los europeos ganaron con comodidad la primera sesión de "foursomes" (2,5 a 1,5 en 2006 y 3 a 1 en 2004), este año Estados Unidos acabó con la racha, aunque tres de los cuatro partidos llegaran al hoyo 18.

Uno de ellos fue el que jugaron Sergio García y Lee Westwood, que pese a ir dos abajo a falta de dos hoyos lograron ganarlos para extraer un valioso empate y conservar la imbatibilidad de ambos en esta modalidad.

La igualdad fue la tónica predominante salvo en el partido ganado por Justin Leonard y Mahan. Estos dos estadounidenses se mostraron muy superiores al sueco Stenson y al inglés Casey, en una mala mañana sobre todo del primero. Europa claudicó en el hoyo 16, por 3 y 2 (tres hoyos de ventaja y dos por jugarse). Leonard sumaba su primera victoria tras nueve partidos jugados en Ryder Cup.

Cink y Campbell acabaron en el hoyo 18 con Poulter y Casey, la pareja de ingleses cuya elección particular del capitán europeo tanta controversia generó, mientras que la veteranía de Phil Mickelson fue decisiva para sostener al debutante Anthony Kim, el más joven de la contienda con 23 años en su choque con Harrington, el irlandés ganador de los últimos dos "Grandes", y el sueco Robert Karlsson.

Los americanos perdían por tres hoyos en el 12, pero un soberbio Mickelson, el mejor del mundo en la hierba de Valhalla ante la ausencia de Tiger, fue decisivo para que los locales ganasen tres hoyos seguidos. Al final del trayecto la igualdad no se deshizo y hubo reparto del punto.

Europa no pudo ganar ninguno de los partidos matinales y en la sesión vespertina de "fourballs" (cuatro bolas) tan sumó el triunfo en uno.

Paul Azinger, el capitán norteamericano, repitió con las parejas Mickelson-Kim y Leonard-Mahan, además de poner a todos sus hombres en liza.

Faldo, contrariado, cambió todo. No usó a Oliver Wilson y no encontró consistencia en ninguna de sus parejas, incluida la formada por los españoles Jiménez y García.

Los españoles perdieron sin contemplaciones ante Leonard y Mahan (4 y 3), estos últimos los mejores con dos puntos en sendos partidos.

Los ingleses Poulter y Rose dulcificaron las contrariedades al vencer con solvencia (3 y 2) a Steve Stricker y Ben Curtis, pero Mickelson y Kim superaban instantes después a Harrington y McDowell por dos arriba.

En el octavo y último encuentro, los cañoneros Weekley y Holmes empataron con Westwood y Hansen.

Europa precisa reaccionar en la reanudación también por parejas, primero en "fourballs" y por la tarde en "foursomes". El equipo de Azinger sacó los dientes. Faldo deberá tirar de manual y carisma para intentar motivar a sus jugadores.

= Resultado tras la primera jornada:

- EE.UU., 5,5 - Europa, 2,5

- Resultados de los partidos:

. "Foursomes"

J.Leonard/H. Mahan (USA) vencen a H.Stenson/P.Casey, por 3 y 2.

Phil Mickelson/A. Kim (USA) y P. Harrington/R. Karlsson empatan.

S.Cink/C.Campbell (USA) a J.Rose/I. Poulter, por 1 arriba.

K.Perry/J.Furyk (USA) y L.Westwood/S.García empatan.

. "Fourballs"

Poulter/Rose a Stricker/Ben Curtis (USA), por 3 y 2.

Leonard/Mahan (USA) a Jiménez/García, por 4 y 3.

Mickelson/Kim (USA) a Harrington/McDowell, por 2 arriba.

Holmes/Weekley (USA) y Westwood/Hansen empatan.