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ENFOQUE-Alza impuestos a cigarrillos fracasa en los Balcanes

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Por Tsvetelia Tsolova

Bulgaria y Rumaniaesperaban que subir los impuestos a los cigarrillos fuera unafácil manera para recaudar dinero e impulsar sus economías enproblemas, pero las medidas están haciendo que los fumadoresrecurran al creciente mercado negro.

se han volcado alcontrabando, afectando las ganancias de los mayores impuestosal consumo.

Bulgaria incrementó los impuestos casi en un 50 por cientoeste año y reforzó los controles aduaneros y revisionespoliciales en comercios y mercados. No obstante, los datos dela oficina de aduanas muestran que la recaudación impositivaproveniente de las ventas de cigarrillos ha caído casi untercio en lo que va del 2010.

"El Gobierno ha creado algo único. Ahora realmente tenemostoda una industria dedicada a un gran grupo de personas", dijoTihomir Bezlov del grupo de expertos anti-corrupción Centro deEstudios para la Democracia.

Bulgaria y Rumania, los dos países más pobres de la UniónEuropea, están luchando para recuperarse de las profundasrecesiones y sus deficitarios Gobiernos tienen un poderosoincentivo para dejar que sus poblaciones sigan fumando en elfuturo inmediato.

Bulgaria revirtió en junio una veda nacional a fumar entodos los cafés y restaurantes, que según analistas se debió apresiones de los productores, importadores y distribuidores decigarrillos y a la necesidad de vender tabaco a medida mientrascae la recaudación pública.

Sólo Kyustendil, una ciudad de 70.000 habitantes, mantuvola veda a partir del 1 de julio y el descontento es palpable,frustrando a jóvenes y preocupando a empleados de bares ypropietarios de clubes por llegar a fin de mes. Pocos creen quela veda sobreviva al invierno boreal.

"Este es un sin sentido total, dado que un 90 por ciento dela gente fuma", dijo Kyril Mirchev, de 22 años, enfurecidoporque no puede fumar mientras juega al billar. Bailar,también, no es lo mismo sin un cigarrillo, de modo que lasdiscotecas están desiertas.

Los impuestos a los cigarrillos son una fuente importantede ingreso y el año pasado representaron aproximadamente un 10por ciento de la recaudación de Bulgaria, o 1.770 millones delevs (1.150 millones de dólares).

Bulgaria es el miembro más adicto al cigarrillo de la UniónEuropea, junto con Grecia, donde los fumadores representan un40 por ciento de la población, según un reciente sondeo deEurobarometer. Casi un tercio de los 22 millones de habitantesde la vecina Rumania fuma.

"La fuerte alza de impuestos escandalizó a consumidores eincrementó la demanda de cigarrillos baratos. Vemos marcas quenunca hemos visto antes", dice Ivan Bilarev, director generalde la firma de control estatal Bulgartabak, con unaparticipación en el mercado del 38 por ciento.

Los cigarrillos en Bulgaria y Rumania cuestan entre 2 y2,50 euros (entre 2,50 y 3,20 dólares) por paquete, un preciosignificativamente más bajo que en muchas otras naciones de laUE, pero que de todos modos elevado para los consumidores dadossus bajos ingresos.

Un paquete de cigarrillos en el mercado negro, no obstante,cuesta entre 1 y 1,75 euros.

PERDIDAS SUPERAN LAS GANANCIASBilarev dice que el contrabando ha perjudicado las ventas deBulgartabak y algunos analistas dicen que una veda total altabaco reducirá aún más el precio de la compañía en una posibleprivatización.

Bulgaria lucha por combatir el creciente mercado negro quealcanza el 30 por ciento del total de ventas de cigarrillos yeste año podría representar ganancias perdidas por 500 millonesde levs. Con todo esto, las pérdidas totales por contrabandoprobablemente superen las ganancias impositivas, dijo Bezlov enel Centro de Estudios para la Democracia.

Si bien el Gobierno esperaba una mayor recaudaciónimpositiva en el 2010, ya estimó que volverá al mismo nivel dela del año pasado.

"Sin embargo, esto (también) parece improbable en estemomento", añadió Bezlov.

Rumania, que está tratando de mantener en curso un acuerdode rescate financiero de 20.000 millones de dólares del FondoMonetario Internacional, tiene un problema similar, después decasi duplicar los precios de los cigarrillos en el 2009 paraluego subir el impuesto al valor agregado.

Los tres principales productores de cigarrillos de Rumania- unidades de British American Tobacco, Japan TobaccoInternational y Philip Morris- aportaron en el 2009 casi 2.000millones de euros al presupuesto nacional en impuestos, o pocomenos de 2 por ciento del PIB.

Las firmas estiman que un tercio de los cigarrillos enRumania son contrabandeados y dicen que esto podría costarle alEstado más de 1.000 millones de euros.

(1 dólar = 0,7867 euros)