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Expertos crean células hepáticas con la piel de pacientes

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Por Kate Kelland

Científicos británicos crearon célulashepáticas en laboratorio por primera vez, al reprogramarcélulas madre tomadas de la piel humana, lo que allana elcamino a posibles nuevos tratamientos para letales enfermedadesde hígado que causan miles de muertes por año.

Expertos de la Universidad de Cambridge, que publicaron sushallazgos el miércoles en Journal of Clinical Investigation,dijeron que también hallaron una forma de evitar el uso de laspolémicas células madre embrionarias, que actualmente están enel ojo de la tormenta en Estados Unidos.

"Esta tecnología permite saltear la necesidad de usarembriones humanos", expresó Tamir Rashid, del laboratorio demedicina regenerativa de la universidad, que dirigió elestudio.

"Las células que creamos resultaron tan buenas como sihubiésemos empleado células madre embrionarias", añadió elespecialista.

Las células madre embrionarias son consideradas como eltipo celular más poderoso y maleable, pero son controvertidasporque su uso implica la destrucción de embriones humanoscuando apenas tienen días de vida.

La enfermedad hepática es la quinta causa de muerte en lasnaciones en desarrollo después de la dolencia cardiovascular,el cáncer, el accidente cerebrovascular y las condicionesrespiratorias.

Rashid indicó que pese a 40 años de intentos, loscientíficos hasta ahora nunca habían podido generar célulashepáticas en un laboratorio, lo que complica mucho lainvestigación sobre desórdenes en el hígado.

Dada la escasez de donantes de órganos, se necesitanalternativas con urgencia, agregó el experto.

Este estudio aumenta las posibilidades de que puedanhallarse alternativas, ya sea nuevos fármacos o terapiascelulares.

Las enfermedades hepáticas pueden heredarse o ser causadaspor el abuso de alcohol o infecciones como la hepatitis.

CELULAS MADRE

Para su estudio, el equipo de Rashid tomó muestras de pielde siete pacientes que sufrían una serie de enfermedadeshepáticas hereditarias y de tres personas saludables queactuaron como grupo de comparación.

Luego, los expertos reprogramaron las células de la pielpara que se comporten como un tipo de células madre denominadaspluripotentes inducidas, o iPS. Después de ello, reprogramaronlas células para que se vuelvan hepáticas e imiten a las de lasenfermedades de hígado que padecían los pacientes.

El equipo empleó la misma técnica para crear célulashepáticas "saludables" en el grupo de control.

Las células madre son el material maestro del cuerpo y loscientíficos están tratando de encontrar formas de usarlas paragenerar órganos, reparar corazones y médulas dañados o parareemplazar las células cerebrales perdidas por accidentescerebrales o enfermedades como el Parkinson y el Alzheimer.

Las investigaciones con células madre embrionarias están enel foco de debate en Estados Unidos, donde un juez emitió estasemana una orden para limitar la financiación federal a losestudios con ellas, un incentivo que el presidente Barack Obamapuso en marcha tras llegar al poder.