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Los gladiadores españoles quieren consagrarse en Roma

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Real Madrid, Villarreal, Atlético de Madrid y Barcelona son los "gladiadores españoles" que buscarán consagrarse para estar presentes en la final del estadio Olímpico de Roma, el 27 de mayo de 2009, en la máxima competición del fútbol europeo.

Pero hasta llegar a ese hipotético combate final, hay muchas peleas previas de las que hay que salir airosos, comenzando por la fase de grupos que comienza esta misma semana.

El Real Madrid jugará en el grupo H junto a Juventus de Turín, Zenit San Petersburgo y BATE Borisov de Bielorrusia con el que comenzará el miércoles en el Bernabéu.

El BATE es el, a priori, el rival más 'facil' y, sobre todo, el más desconocido, además de ser el primer representante de su país que alcanza la fase de grupos de la Liga de Campeones.

La única referencia directa con el fútbol español es la del Villarreal, que se midió al BATE en la primera ronda de la Copa de la UEFA del año pasado.

El resultado de 4-1 en El Madrigal y 0-2 en el estadio bielorruso inspira cierto optimismo, sobre todo teniendo en cuenta que el Real Madrid inicia su decimotercera participación en la fase de grupos, que nunca falló en esta fase y que en siete ocasiones acabó primero.

De todas formas no habría de desestimar a los ex soviéticos, que eliminaron a todo un clásico europeo como el Anderlecht, en segunda ronda, y al Levski Sofía en tercera.

El Villarreal inicia el baile con la más fea, es decir, con el actual campeón, con el Manchester United, en el grupo E y en terreno inglés. No es la primera vez que bailan juntos. En la temporada 2005-06, en el debut de los españoles en la competición, ya lo hicieron, con sendos empates a cero tanto en El Madrigal como en Old Trafford.

En aquella ocasión el submarino amarillo fue primero de grupo. Y el Manchester cayó eliminado, siendo la primera vez en una década que el campeón inglés abandonaba tan pronto la competición continental.

Otro dato es que el equipo de Alex Ferguson ha ganado sus doce últimos partidos en casa en la Liga de Campeones, siendo la más reciente ante otro conjunto español, ante el Barcelona en las semifinales de la pasada temporada.

Habrá cierto ánimo de revancha de los ingleses, pero el Villarreal, lejos de sentirse amilanado, se crece ante el reto de volver a enfrentarse a los tricampeones continentales (1968, 1999 y 2008).

El Atlético de Madrid tras unos años en el infierno de no estar en la Liga de Campeones vuelve al paraíso, y termina con una ausencia de once años de la máxima competición continental, midiéndose el martes al PSV Eindhoven, campeón en 1988, en la primera jornada del grupo D en Holanda.

Curiosamente el último partido que disputó el cuadro rojiblanco en esta competición fue ante otro equipo holandés, el Ajax en los cuartos de final de la temporada 96-97.

Los equipos holandeses, tradicionalmente, no se le han dado bien al Atleti que perdió las cuatro eliminatorias, a doble partido, jugadas con clubes 'oranges'. Incluido el Ajax al que ganó 1-0 en el Calderón y con el que perdió en la vuelta por 3-0 en las semifinales de la Copa de Europa de la temporada 70-71.

El Atlético también parece haber comenzado la temporada manteniendo su idiosincrasia. Líder en la primera jornada y derrotado en Valladolid en la segunda, ante diez jugadores del rival.

El Barcelona no está en su mejor momento y su nuevo entrenador, Pep Guardiola, menos, pese a que apenas ha comenzado la temporada.

Haber conseguido sólo un punto de seis posibles en la Liga ha hecho que las alarmas comiencen a sonar y que la Liga de Campeones se vea como un salvavidas para las críticas. El rival será el Sporting portugués, dentro del grupo C, en el Camp Nou.

El Barcelona eliminó al Sporting gracias al valor doble de los goles en campo contrario, la única vez que se han enfrentado anteriormente en segunda ronda de la Copa de la UEFA de la temporada 1986-87.

El Sporting nunca ganó a domicilio ante un equipo español, ya que su saldo es de dos empates y cinco derrotas en siete encuentros. La más reciente fue cuando cayó por 4-0 ante el Real Madrid en la primera fase de grupos de la campaña 2000-01.

Guardiola puede conseguir un registro histórico ya que sólo cinco personas han conseguido ganar la máxima competición continental como jugador y entrenador y dos ellos, Johan Cruyff y Frank Rijkaard, consiguieron lo segundo al frente del Barcelona. Guardiola si ganase lo haría en el mismo club. Comienza el espectáculo.

- Los partidos del martes, 16 septiembre:

Barcelona - Sporting

Basel - Shakhtar

Chelsea - Bordeaux

Marsella - Liverpool

Panathinaikos - Inter Milán

PSV Eindhoven- Atlético Madrid

Roma - CFR

Bremen - Anorthosis

- Los partidos del miércoles, 17 septiembre:

Celtic - AaB

Dynamo Kyiv - Arsenal

Juventus - Zenit

Lyon - Fiorentina

Manchester United - Villarreal

Porto - Fenerbahçe

Real Madrid - BATE

Steaua - Bayern.