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Hallados grandes glaciares bajo las rocas de Marte

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El radar de una nave espacial de la NASA ha detectado en Marte inmensos glaciares ocultos bajo montones de rocas, que podrían ser vestigios de las capas de hielo que cubrieron parte del planeta en una antigua era glacial, anunciaron varios científicos.

Los glaciares, que son los mayores depósitos de agua que se conocen en Marte fuera de sus polos, podrían resultar útiles para futuras misiones tripuladas al planeta rojo, ya sea como agua para beber o como combustible para cohetes, explicó John Holt, geólogo planetario de la Universidad de Texas.

"Si en el futuro fuésemos a establecer una base allí, uno querría descender cerca de una gran fuente de agua, porque puedes hacer cualquier cosa con ella", sostuvo Holt.

Los glaciares, que tendrían unos 200 millones de años de antigüedad, también podrían guardar restos genéticos de vida microbiana en Marte, así como burbujas de aire que podrían revelar la composición que tenía la atmósfera hace mucho tiempo, indicó el geólogo James Head, de la Universidad Brown de Providence, en Rhode Island.

Los datos proceden de un instrumento de radar instalado en la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, y confirman la presencia de los glaciares enterrados, que se extienden decenas de kilómetros desde las faldas de las montañas.

Son bastante semejantes a los glaciares de la Antártida, también cubiertos por escombros, dijo Head.

Los científicos ya conocían la existencia de grandes depósitos de hielo en los polos norte y sur del planeta, pero ahora saben que hay cientos de estos glaciares enterrados en sus latitudes medias.

Head señaló que podrían tener hasta 1 kilómetro de espesor. Uno de ellos es tres veces más grande que la ciudad de Los Ángeles.

Los glaciares descritos por los investigadores en la revista Science se hallan en la región Hellas Planitia del hemisferio sur de Marte, pero hay muchos más en el hemisferio norte.

Holt indicó que los glaciares podrían ser vestigios de grandes capas de hielo que habrían cubierto partes del planeta en una era polar.

"Son una prueba espectacular de un gran cambio en el clima en Marte, presumiblemente relacionado con variaciones de órbita. Eso fue lo que provocó las grandes glaciaciones en la Tierra", comentó.

superficies redondeadas que se alejan de bordes más empinados - se conocía desde hacía décadas, pero su naturaleza era tema de discusión. Algunos científicos afirmaban que eran rocas cubiertas con hielo y no glaciares.

Sin embargo, las señales de radar que recibió la aeronave indican que hay una fina cubierta de rocas en la superficie, colocada sobre una gruesa capa de hielo.