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El transbordador Atlantis llega a la Estación Espacial

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El transbordador espacial Atlantis llegó el miércoles a la Estación Espacial Internacional para entregar un material necesario para mantenerla operativa tras la retirada de los transbordadores el próximo año.

EL Atlantis, que despegó el lunes del Centro Espacial Kennedy, puso fin a su viaje de dos días a las 11:51 a.m. EST (16:51 GMT). El comandante Charlie Hobaugh delicadamente acopló el transbordador mientras ambas naves volaban a 355 kilómetros sobre la costa de Australia.

Está previsto que el transbordador continúe atracado en la estación hasta el próximo miércoles.

"Estamos deseando veros", dijo el ingeniero de vuelo de la estación, Jeff Williams, por radio a la tripulación del Atlantis.

Las escotillas entre el transbordador y la estación continuarán cerradas durante un par de horas mientras se comprueban posibles filtraciones y otras inspecciones.

El Atlantis está cargado con 15 toneladas de drenajes, giroscopios, tanques y engranajes que son demasiado grandes para ser transportados por otras naves espaciales.

La NASA planea retirar el Atlantis y a sus dos naves hermanas, el Discovery y el Endeavour, el próximo año después de cinco misiones más para completar la construcción de la EEI, un proyecto de 100.000 millones de dólares entre 16 naciones comenzado en 1998.

Tras la retirada de la flota, naves de carga rusas, europeas y japonesas proveerán a la estación con alimentos, carburante y suministros.