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El homínido más antiguo: siete millones de años

El Sahelanthropus tchadensis replantea el origen de humanos y chimpancés

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Un cráneo fósil casi completo hallado en el desierto del Chad hace siete años ha mantenido a los científicos sumidos en un encendido debate sobre su identidad. Los descubridores de Toumai, el nombre que eligieron para su ejemplar los paleoantropólogos franceses dirigidos por Michel Brunet, defienden que se trata de un homínido. Por el contrario, otros expertos han argumentado que su capacidad craneal le sitúa como un simple simio.

En un nuevo estudio que publicará próximamente en PNAS, Brunet ofrece nuevos datos que apoyan su hipótesis. Si se confirma que Toumai merece ser aceptado en la familia humana, el Sahelanthropus tchadensis –nombre propuesto por el investigador para la especie– sería el homínido más antiguo jamás hallado, ya que el análisis de datación le atribuye una edad de entre 6,8 y 7,2 millones de años.

Bípedo 

El nuevo trabajo de Brunet y sus colaboradores ha consistido en completar una reconstrucción digital en 3D del cráneo, que muestra claras diferencias con los de chimpancés y gorilas. Según el científico, esto indica que Toumai era bípedo.

Las implicaciones son enormes. Si Toumai es homínido, la separación entre la rama humana y la de los simios no habría tenido lugar hace unos cinco o seis millones de años, como hasta ahora se aceptaba, sino mucho antes, entre siete y ocho millones de años atrás.