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Los anillos de Saturno juegan al escondite

El sistema de anillos de ese enorme planeta apenas es visible desde la Tierra, debido a su posición de canto en estas fechas

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Saturno parece que juega estos días al escondite con sus anillos ya que apenas son visibles, al estar prácticamente de canto, un fenómeno que se repite cada quince años, y que en esta ocasión coincide con el cuarto centenario desde que Galileo Galilei hiciera su primera observación con un telescopio.

Precisamente, este hito científico que revolucionó hace 400 años la forma de observar el Universo es el que ha marcado las celebraciones del Año Internacional de la Astronomía, tal como ha sido declarado 2009. Varios escritos evidencian que uno de los grandes descubrimientos del propio Galileo Galilei con su telescopio fue comprobar que Saturno tenía como 'unos apéndices raros' a modo de 'orejas'.

El dato resulta 'curioso' teniendo en cuenta que, en este Año Internacional de la Astronomía, el sistema de anillos de ese enorme planeta, el segundo en tamaño del Sistema Solar, apenas es visible desde la Tierra, debido a su posición en esta fechas.

Así lo ha explicado el director del Observatorio Astronómico Nacional, Rafael Bachiller, quien ha añadido que la desaparición temporal del sistema de anillos de Saturno, permite 'destapar' durante un tiempo al planeta y a sus numerosas lunas, cuyas superficies están, en parte, tapadas la mayoría del tiempo.

Según el experto, 'se trata de un buen momento, el actual, para observar la superficie de Saturno y su atmósfera, en donde suceden fenómenos parecidos a los que se producen en otros planetas como Júpiter'. 'Hay manchas en la superficie de Saturno que se corresponden con tormentas, y esos fenómenos se pueden estudiar muy bien en estos momentos en que los anillos apenas son visibles', ha añadido Bachiller.

Accidentalmente el mismo Galileo Galilei comprobó en 1612 con su telescopio cómo desaparecían las 'orejas raras' que tenía Saturno de lado a lado, como él decía, y de las que no tenía ni idea qué podían ser, de acuerdo a los textos documentados. 'Galileo nunca supo la explicación de ese fenómeno y se desinteresó cuando dejó de ver esos apéndices', ha agregado Bachiller.

La falta de visibilidad de los anillos se produce por 'un cruce del plano' a medida que Saturno gira alrededor del Sol, lo que provoca que se vayan colocando de canto a la Tierra. En los próximos meses, los anillos de Saturno se irán viendo progresivamente más y más delgados hasta desaparecer el 4 de septiembre de 2009, que es cuando se producirá el momento álgido del proceso.