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Comienza el juicio contra Apple por los precios de los eBooks

La compañía del iPhone ha sido acusada de pactar precios para hundir a sus competidores, como Amazon. Si es hallada culpable podría enfrentarse a una sanción multimillonaria

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Un año después de que el Departamento de Justicia demandase a Apple y a cinco de las mayores editoriales de los EEUU, acusándolas de trabajar juntas ilegalmente para aumentar los precios de los eBooks y anular el control de mercado de Amazon.com, arranca en Nueva York el juicio contra el fabricante del iPad, que se prolongará durante tres semanas.

Apple conspiró con las editoriales para aumentar el precio de los libros electrónicos (eBooks) en un esquema que costó a los consumidores 'cientos de millones de dólares', según afirmó ayer un abogado del Gobierno de EEUU. 'Apple dijo a las editoriales que Apple, y solamente Apple, podía hacer subir los precios en su sector', aseguró el abogado del Departamento de Justicia Lawrence Buterman, durante los alegatos iniciales. Por su parte, uno los abogados del gigante de Silliccon Valley, Orin Snyder, calificó al caso como 'bizarro'. Según Snyder, Apple actuó en base a sus propios intereses comerciales en la negociación de acuerdos con las editoriales en la víspera del lanzamiento del iPad en enero del 2010.

El caso tiene su origen en los temores de las editoriales, surgidos en el 2009, por los bajos precios para los libros de gran venta y para los eBooks vendidos por Amazon, que lanzó su lector electrónico Kindle en el 2007. Amazon, que por aquel entonces vendía hasta un 90% de todos los libros electrónicos, los compraba al por mayor y los vendía con descuento, a 9,99 dólares (7,64 euros), algunas veces con pérdida.

Buterman, el abogado del Gobierno, dijo que las editoriales cada vez estaban más insatisfechas con esos precios, que consideraban demasiado bajos. Por lo tanto pusieron en marcha diferentes fórmulas para luchar contra el modelo de precio de Amazon. Sin embargo, esas tácticas no resultaron exitosas hasta que Apple entró al mercado, asegura el letrado, que también acusó a la marca de la manzana de actuar como facilitador para las editoriales, permitiéndoles alcanzar acuerdos que llevarían al sector a un modelo de agencia, en el que las editoriales fijaban los precios y Apple obtendría un recorte fijo de un 30%.

Buterman citó al ex presidente ejecutivo de Apple Steve Jobs -fallecido en el 2011- diciendo a su biógrafo que 'le dijimos a las editoriales: 'iremos al modelo de agencia, donde se fija el precio, y obtenemos nuestro 30 por ciento, y si, el cliente paga un poco más, pero eso es lo que quieren de cualquier forma''. En palabras del mismo abogado, 'en general los precios promedios de los eBooks subieron, lo que costó a los consumidores millones de dólares'.

Apple va sola a juicio después de que las editoriales Penguin Group (de Pearson), HarperCollins Publishers (de News Corp), Simon & Schuster (de CBS), Hachette Book Group y MacMillam acordaron eliminar las prohibiciones sobre los descuentos mayoristas y pagar colectivamente 164 millones de dólares para beneficiar a los consumidores. El Gobierno de EEUU no está reclamando una indemnización, pero sí una orden para evitar que Apple se involucre en una conducta similar. Sin embargo, si Apple es hallada legalmente responsable, podría pagar daños en un juicio aparte por la Fiscalía General del Estado, que buscaría sanciones civiles en nombre de los consumidores.

El juicio sin jurado se lleva a cabo ante la jueza federal del distrito de EEUU Denise Cote, que ya brindó una 'perspectiva tentativa' en la última audiencia antes del inicio, en la que consideró que el Departamento de Justicia podría ganar. 'Creo que el Gobierno podrá mostrar en un juicio evidencias directas de que Apple participó conscientemente y facilitó una conspiración para elevar los precios de los libros digitales, y que la evidencia circunstancial en este caso, incluidos los términos de los acuerdos, confirmarán eso', declaró Cote el pasado 23 de mayo.

Durante los alegatos iniciales este lunes, Snyder expresó 'la preocupación' de Apple por esos comentarios, agregando más tarde que 'todo lo que queremos en un juicio justo'. Cote replicó que ella hizo sus comentarios solo después de que el Departamento de Justicia y Apple le pidieron su opinión, que se basó en los cientos de documentos presentados antes del juicio.