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coronavirus Las demandas por contraer covid-19 en el trabajo podrían ser astronómicas en EEUU

Se cree que entre el 7% y el 9% de las muertes por coronavirus en los Estados Unidos se deben a infecciones llevadas del trabajo a casa y las demandas podrían costar a las empresas hasta 21.000 millones de dólares. 

Los técnicos de emergencia limpian sus materiales fuera del Memorial West Hospital, donde se trata a los pacientes con coronavirus en Pembroke Pines, Florida, EEUU, 13 de julio de 2020. REUTERS / Maria Alejandra Cardona / Foto de archivo
Los técnicos de emergencia limpian sus materiales fuera del Memorial West Hospital, donde se trata a los pacientes con coronavirus en Pembroke Pines (Florida, EEUU). Reuters / María Alejandra Cardona /Archivo

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Las empresas estadounidenses con brotes de coronavirus se enfrentan a una amenaza legal emergente por las demandas de los trabajadores que se llevaron el coronavirus a casa y de sus parientes infectados, una contingencia que según una empresa de análisis de riesgos podría costar a las empresas miles de millones de dólares.

La hija de Esperanza Ugalde de Illinois presentó en agosto una demanda de estas características por homicidio imprudente —la primera de este tipo según abogados consultados—, alegando que su madre murió por covid-19 después de que su padre contrajese la enfermedad en la planta de procesamiento de carne de Aurora Packing Co.

Estos casos toman prestados elementos del caso del amianto y esquivan los límites a la responsabilidad por accidentes en el lugar de trabajo, lo que expone a las empresas a elevados costes por daños y perjuicios, incluso aunque el demandante no haya puesto un pie en las instalaciones.

Las demandas podrían costar a las empresas hasta 21.000 millones de dólares 

"Las empresas deberían preocuparse mucho por estos casos", explica el abogado laboral y de empleo Tom Gies, de Crowell & Moring, que defiende a los trabajadores.

La demanda contra Aurora Packing Co. alega que Ricardo Ugalde trabajó "hombro con hombro" en la línea de procesamiento de la empresa en abril cuando la empresa sabía que había un brote de coronavirus en sus instalaciones y no advirtió a los empleados ni adoptó ninguna medida de prevención de infecciones. Además, Aurora no ha querido responder a las preguntas al respecto. 

Se cree que entre el 7% y el 9% de las cerca de 200.000 muertes por covid-19 en los Estados Unidos hasta la fecha se deben a infecciones llevadas del trabajo a casa y las demandas podrían costar a las empresas hasta 21.000 millones de dólares si el número de muertes en el país norteamericano llega a 300.000, según Praedicat, una empresa que evalúa los riesgos para las aseguradoras.

Rob Reville, CEO de Praedicat, advierte que este es el peor escenario posible y dijo que los casos podrían tener una factura inferior en función de cómo interpreten las demandas los jueces.

"Pagos rápidos" para evitar demandas costosas 

El sistema de compensación a los trabajadores de EEUU generalmente dificulta que estos presenten demandas por la enfermedad covid-19. El sistema pone un tope a la responsabilidad de las empresas y prohíbe demandas costosas a cambio de pagos rápidos a los empleados, que no necesitan probar la culpa.

Pero Esperanza Ugalde no era una empleada de Aurora, así que su familia puede demandar a la empresa. Dependiendo de las circunstancias, un caso exitoso de homicidio por imprudencia puede superar el millón de dólares en daños.

Este tipo de casos han existido durante décadas en los contenciosos por el amianto y los tribunales se han dividido a la hora de decidir si una empresa tiene obligación con personas que nunca han pisado sus instalaciones.

En 2013, un jurado de California concedió a Rose-Marie Griggs 27,3 millones de dólares en daños compensatorios y punitivos después de que contrajera un mesotelioma que, según sus abogados, fue causado por las fibras de amianto que llegaban a su casa en la década de 1950 en la ropa de trabajo de su marido, que instalaba aislamientos para una filial de Owens-Illinios Inc. La empresa apeló y las dos partes llegaron a un acuerdo extrajudicial antes del fallo de apelación.

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