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Las habilidades mentales se deterioran mucho antes de lo pensado

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El rápido deterioro de nuestras capacidades mentales a medida que envejecemos comienza mucho antes de loque los científicos sospechaban, según investigadores suecos.

Unas pruebas simples de velocidad perceptiva, habilidad espacial y función verbal mostraron que algunas capacidades cognitivasempiezan a disminuir rápidamente unos 15 años antes de la muerte, señaló Valgeir Thorvaldsson, que trabajó en el estudio.

"Estudios previos mostraron que el deterioro brusco comienza alrededor de cinco años antes de morir", manifestó elmiércolesThorvaldsson, psicólogo de la Universidad de Gotemburgo en Suecia.

"Lo que pudimos ver en nuestros datos es que esos cambios se producen mucho antes de lo pensado", añadió el experto.

La mayoría de las personas alcanza el máximo de su actividad mental entre los 35 y los 40 años, cuando comienza un deterioro constantehasta los años previos a la muerte, explicó el investigador.

El equipo sueco quería probar cuándo empezaba esa aceleración, con el fin de comprender mejor la pérdida de capacidad mental en laspersonas.

En un estudio que ha durado 30 años, los expertos siguieron a 288 hombres y mujeres desde los 70 años hasta su muerte. El equipo midiólas habilidades mentales de los participantes a intervalos regulares.

Los autores hallaron que la velocidad perceptual, una medición de la rapidez con la que las personas pueden comparar las figuras, sedeterioraba rápidamente unos 15 años antes de la muerte.

En tanto, la habilidad espacial comenzaba a disminuir rápidamente unos ocho años antes de morir y la capacidad verbal, unos siete añosprevios a la muerte.

"Hay una aceleración sustancial en el deterioro cognitivo muchos años antes de la muerte entre las personas sin demencia", indicaronThorvaldsson y sus colegas en la revista Neurology.

La falta de ejercicio y la estimulación mental en la adultez tardía, junto con el aumento de los problemas respiratorios, explicarían qué es loque impulsa el deterioro final, agregó el experto en una entrevista telefónica.

Saber cuándo comienza el cambio más brusco podría ayudar a los médicos a identificar a las personas propensas a sufrir problemas desalud graves en el futuro cercano, manifestó Thorvaldsson.

"Un cambio en la capacidad verbal podría ser considerado, por lo tanto, un indicador crucial de degeneración de la salud en las personasmayores", concluyó el investigador.

Por Michael Kahn