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Científicos rastrean cambios genéticos en la leucemia infantil

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Por Will Dunham

Los niños con la forma más común deleucemia presentan ciertos cambios genéticos distintivos en lascélulas cancerosas que impulsan recaídas, según un estudio queofrecería una nueva esperanza para combatir la enfermedad.

En un artículo publicado en la revista Science, un grupo deinvestigadores describió las diferencias genéticas clave quepresentan las células cancerígenas de los niños con leucemialinfoblástica aguda (LLA) al ser diagnosticados y luego desufrir recaídas.

La LLA es un cáncer de la sangre y la médula espinal. Lamayoría de los chicos con esta enfermedad puede curarse, perode aquellos que padecen recaídas sólo sobreviven el 30 porciento.

Los cambios genéticos en las células cancerosas de lospacientes con una recaída en la LLA suelen afectar lamaquinaria biológica que incluye a los glóbulos blancosdenominados células B, al igual que los genes de supresióntumoral, indicaron los científicos.

Rara vez los cambios afectan directamente a los genesinvolucrados en la regulación de la respuesta a los fármacoscontra el cáncer, explicó el equipo.

"Si vamos a desarrollar nuevos tratamientos más selectivosy menos tóxicos para la leucemia, debemos comprender porcompleto todos los cambios genéticos que contribuyen a laleucemia y a que se genere este proceso de recaída", señaló eldoctor Charles Mullighan, del Hospital de Niños St. Jude enMemphis, Tennessee, quien participó en el estudio.

La esperanza es que al descubrir los factores genéticos queayudan a determinar si una persona sufrirá una recaída,científicos puedan crear medicamentos que interrumpan eseproceso.

"Ese es nuestro objetivo final", dijo Mullighan.

Los investigadores compararon los genomas de las célulascancerosas de 61 niños con LLA, en el momento del diagnósticoinicial y después de una recaída.

"El hallazgo clave en nuestro trabajo es que, en la mayoríade los casos, la recaída surge de una célula que ya estápresente en el momento del diagnóstico", manifestó en uncomunicado el doctor James Downing, otro de losinvestigadores.

El equipo propuso que existiría una célula de leucemiaancestral que da lugar a la que causa la enfermedad inicial y aotra que luego surgiría como la más letal de la recaída.

Mullighan dijo que la tasa de curación en niños con LLAsupera el 80 por ciento en todo el mundo. Pero añadió que entreun 20 y un 25 por ciento de los chicos con la condición sufrerecaídas.