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Expertos gripe aviaria suspenden estudio de mutaciones letales

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Por Sharon Begley

Estudiosos de una versión del virus de lagripe H5N1 potencialmente más letal y de fácil transmisión porel aire suspendieron su investigación por 60 días por lapreocupación de que pueda usarse como arma bioterrorista, segúnuna carta publicada el viernes por las revistas Nature yScience.

Ron Fouchier del Centro Médico Erasmus en Holanda, AdolfoGarcia-Sastre de la Escuela de Medicina Mount Sinai en NuevaYork y Yoshihiro Kawaoka de la University of Wisconsin enMadison defienden la investigación como crucial para losesfuerzos en salud pública por detectar cuándo el virus de lagripe aviaria mute a una forma que pueda generar una pandemia.

Pero se rindieron ante el extendido temor de que los virusmutados "escapen de los laboratorios" y sean usados para crearuna forma devastadora de bioterrorismo, según escribieron.

En diciembre, un comité asesor estadounidense pidió a lasdos revistas científicas líderes Nature y Science que censurendetalles de la investigación por temor a que puedan ser usadospor bioterroristas.

Los expertos en bioseguridad temen que una versióntransmisible por vía aérea entre los humanos de la gripe H5N1pueda disparar una pandemia global peor al brote de influenzaespañola de 1918-1919, que causó la muerte de entre 20 y 40millones de personas.

Los estudios de Erasmus y la University of Wisconsindemostraron cómo la cepa H5N1 mutada puede transmitirse porgotitas en el aire entre hurones, considerados un buen modeloanimal sobre cómo se comportan los virus de la gripe en laspersonas.

Los investigadores no avanzaron con el siguiente paso de versi el virus alterado puede transmitirse de la misma manera entrelas personas, a través de la tos o estornudos, porque ese tipode experimento sería antiético.

Para dar tiempo a la comunidad científica y a los gobiernospara determinar si la investigación puede realizarse de manerasegura, los científicos señalaron: "Hemos acordado una pausavoluntaria de 60 días en cualquier investigación que involucrelos virus de la influenza aviaria altamente patógena H5N1" quepuedan producir formas fácilmente transmisibles del virus.

Los investigadores escribieron que "no se realizará duranteeste tiempo" ningún experimento con virus mutados vivos "de losque ya demostraron ser transmisible en hurones".